TOMMY WORDT TOM
Door: Ben Dols

Hij is pas 17 jaar en verblijft alweer een hele poos aan de andere kant van de plas. Het heeft alles te maken met de ijshockeysport. Tommy Kuijpers zit in Toronto op de Everest Academy, sinds augustus van dit jaar.

Tommy is gek van ijshockey en leerde de eerste beginselen natuurlijk op de Geleense ijsbaan. Zijn vader Marc, als eigenaar van Fysiovision, nam hem als fysio trainer vaak mee naar de ijsbaan. Tommy, ”De sfeer maar ook de beleving vond ik meteen geweldig, ook heel anders dan bij het voetbal wat ik gewend was. Ik zei meteen tegen mijn vader, “ik wil ook ijshockeyen”. Zo gezegd zo gedaan. Marlies Goessens, geen onbekende in het Geleense ijshockey, bezorgde hem een complete uitrusting. Zijn eerste training kreeg hij op zijn tiende.”Dus ben ik laat begonnen”, vindt hij zelf. Hij was niet tevreden over de manier hoe hij op de schaatsen stond. “Daarom toog ik naar Den Bosch om van mijn peetoom, Leo van de Thillart, schaats en andere vaardigheden te leren”.
Om het nog beter onder de knie te krijgen heeft hij een aantal schaatskampen bezocht. “Dat deed ik bij Maxim Ivanov, dat was de schaats- en skills coach van de Pittsburgh Penguins. Zo ben ik voor het eerst echt in aanraking gekomen met de topsport ijshockey”, kijkt Tommy terug in de tijd.

Dit was nog steeds niet voldoende voor de bedreven speler. In juni 2016 heeft hij een try-ot gedaan bij de Okanagan Hockey Academy in de buurt van het Oostenrijkse Wenen. Tommy daarover,”Het liep zo goed dat ik na 2 weken werd aangenomen. Het eerste jaar liep moeizaam. Heel veel concurrentie en heel veel trainen. De dag begon steeds om 06.30 uur met ijstraining, dan naar school, in de middag performance/krachttraining en dan ook nog eens twee uur schietoefeningen”. Daarnaast moest hij ook voor zichzelf zorgen. Allemaal In het internaat, waar hij verbleef. “Dat was een internationale school met als voertaal Engels. Daar heb ik nu weer het voordeel van hier in Toronto”, zegt hij lachend.

Het team ,waar hij voor speelde, kende 30 spelers. Kuijpers daarover, “Concurrentie genoeg. De eerste 6 weken kwam ik niet aan spelen toe want ik zat niet in de selectie, iets dat ik niet gewend was want in Geleen speelde ik wel altijd”. Het kwam uiteindelijk goed want hij wist zich in de tweede lijn te spelen.
Begin dit jaar ging hij voor een trainingskamp naar Finland en daar kreeg hij de uitnodiging voor Toronto.
In april is hij samen met zijn vader naar deze 3-daagse try-out geweest. Het ongelofelijke gebeurde. Tommy, ”Ik kreeg na afloop direct te horen dat ik was aangenomen. Ik dacht even gewoon wat ervaring op te doen dus dit had ik helemaal niet verwacht”. Voordat hij daar naar toe verkaste heeft hij nog een zomerkamp bezocht in Toronto. Nu is hij al wat gewend. Kan ook niet anders want er wordt goed voor hem gezorgd. “Ja dat klopt want Mike Forgie, oud speler van Eaters, woont vlakbij me in de buurt. Als ik een weekend niet speel dan ga ik naar Mike en zijn vrouw Kristina”, Aldus Tom. (zie foto)

De Everest Academy is, zoals we dat veel zien in Noord Amerika, een combinatie van studie en topsport. Naast ijshockey zitten er veel Lacrosse jongens bij hem op school. “School is heel belangrijk, als je op school niet presteert dan speel je ook niet. Dit jaar wil ik mijn highschool diploma halen. Ik zit in grade 12 en doe dus dit jaar eindexamen. Met dit diploma kan ik dan naar een college of universiteit”, vervolgt hij zijn verhaal.

Tommy speelt 68 reguliere wedstrijden per seizoen. Hij traint 2 tot 3x per dag. Hij speelt op het zgn AAA niveau. Tommy hierover,”We spelen zowel in Canada alsook in USA. Er worden busreizen van 900 km gemaakt. Ook oefenen we veel tegen JuniorA teams, een niveau hoger dus”. Een van zijn mentors op de training is Jim Thomson.”Iemand met 8 jaar NHL ervaring en speelde voor diverse teams”, vervolgt hij. Zijn plaats in het team is op de center positie en af en toe op de rechterflank. “De ijsbanen zijn hier een stuk kleiner dan in Europa. Het spel is hierdoor een stuk sneller en ze spelen hier ook heel fysiek. Ik start veel in de eerste lijn en speel gelukkig heel veel. Ik merk dat ik op het einde van de wedstrijd nog wel wat te kort kom maar dat wordt al beter”, vertelt hij blij over zijn spel.

“Het is heel anders. Ze leren je hier niet alleen om een betere sporter te worden maar ook een beter mens. Dat kennen we in Nederland niet”, Zegt hij over de sportcultuur aldaar.
Het leuke wat hij, in die korte periode in Canada, meegemaakt heeft is de ontmoeting met NHL spelers. “Deze spelers namen deel aan de zomertrainingen en dan zat je daar in het kleedlokaal naast Scott Wilson van de Pittsburgh Penguins maar ook spelers van New York Rangers, Montreal en Columbus. Ook Mitchel Marner en Steven Stamkos heb ik ontmoet. Die kwamen in de zomer ook terug om bij Everest mee te trainen. ”, vertelt hij enthousiast. Hij volgt het ijshockey in Nederland nog op de voet. “Zeker Eaters want zijn vriend Levi Smeets is sinds dit seizoen een pupil van Andy Tenbult. Dat vind ik geweldig voor hem. Andy en Alf Philippen waren nog mijn jeugdtrainers”, besluit hij zijn relaas. Tommy voelt zich thuis in het ijshockeymekka van de wereld en wil daar graag slagen. Wat het slagen voor hem inhoudt weet hij nog niet. De tijd zal het leren.